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La fundación de Panamá, la ciudad más antigua construida por los Europeos en la costa americana del Océano Pacífico
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La fundación de Panamá, la ciudad más antigua construida por los Europeos en la costa americana del Océano Pacífico

El proceso de exploración y colonización de los europeos en las tierras del Nuevo Mundo, llamadas posteriormente América, tuvo como fecha determinante el descubrimiento del Mar del Sur (denominado luego Océano Pacífico). Este hallazgo del aventurero español Vasco Núñez de Balboa ocurrió en septiembre de 1513.
Aunque el navegante italiano Américo Vespucio ya había intuido que las tierras del Nuevo Mundo estaban separadas del continente asiático, en 1513 los Españoles comprobaron en el terreno la geografía del continente americano, dándose cuenta de que una delgada franja de tierra (llamada Panamá por los indígenas) separaba el Mar del Norte (Océano Atlántico) del Mar del Sur (Océano Pacífico).
Sin embargo, la noticia más importante que llegó a oídos de Balboa en un viaje anterior fue la existencia de un país riquísimo en oro (Birú) situado en la costa occidental del continente americano, mucho más al sur de Panamá.
El descubrimiento del nuevo mar y la ulterior formación obtenida por los indígenas no hicieron otra cosa que reavivar en los españoles las ansias de organizar expediciones para poder llegar a aquel fantástico país llamado Birú (después nombrado Perú).
La ubicación de la primera ciudad construida por los europeos en tierra firme americana, llamada Santa María la Antigua del Darién, situada en el golfo de Urabá, en el lado caribeño del Darién, no era particularmente favorable.
Desde que, en 1514, Pedro Arias de Ávila, conocido como Pedrarias Dávila (1460-1531), asumió el control de Santa María la Antigua como gobernante y capitán general de Castilla de Oro (territorio comprendido entre el golfo de Urabá y el Río Belén), la situación de tensión con los indígenas fue empeorando cada vez más.
Pedrarias Dávila no fue capaz de instaurar una relación amigable con los autóctonos y, alrededor de 1518, comenzó a pensar en mudarse, junto a su ejército, a un lugar más conveniente.
¿Cuál fue el motivo predominante que impulsó al astuto Pedrarias Dávila a fundar una nueva ciudad en la costa americana del Pacífico?
En mi opinión, el viejo aventurero se dio cuenta de que los rumores que describían al legendario Birú como el país más rico del mundo tenían un trasfondo de verdad, así que pensó construir un pueblo en la costa occidental de las nuevas tierras, justo en el lugar donde el istmo que conecta el norte con el sur del continente americano es más estrecho, con el fin de facilitar la comunicación con el Mar Caribe.
Panamá fue fundada el 15 de agosto de 1519 en el lugar hoy conocido como Panamá la Vieja.
En aquella zona habían habitado desde tiempos remotos indígenas pacíficos que vivían de pesca y artesanía. El nombre Panamá parece que puede ser traducido por “el lugar donde hay abundancia de peces y mariposas”. Últimamente se ha estudiado la cerámica de los indígenas que vivían en aquel sitio y se ha podido verificar con la prueba del carbono 14 que los hallazgos se remontan a un período comprendido entre los siglos VI y XIII de la era de Cristo.
Como en la mayoría de los casos, la fundación de una nueva ciudad en el Nuevo Mundo fue, por lo tanto, efectuada donde ya existía un pueblo indígena, no sólo por motivos estratégicos, sino también por la cercanía del poblado a fuentes de agua fresca.
No parece que haya habido enfrentamientos cruentos con los nativos, y eso incita a pensar que ellos eran amigables. Probablemente, Pedrarias Dávila aprovechó la experiencia adquirida en Santa María la Antigua del Darién y decidió relacionarse de manera tranquila con los autóctonos.
Es posible que el número de colonos españoles en el año 1519 no superara los cien individuos. A partir del año siguiente fue nombrado alcalde Francisco Pizarro, que en aquella época ya tenía 47 años. Los otros personajes influyentes de Panamá en 1520 eran: Diego de Almagro, el sacerdote Hernando de Luque y el aventurero vasco Pascual de Andagoya.
El destino de las ciudades es muy curioso: mientras que Santa María la Antigua del Darién, la primera ciudad construida en tierra firme americana, en 1510, estaba a punto de ser abandonada definitivamente porque se quedaba por fuera del flujo de exploración y colonización, Panamá resultaba estar situada en un punto estratégico importantísimo, ya que desde allí se estaban organizando las futuras expediciones hacia el más reciente reino desconocido por el mundo occidental, el imperio de los Incas.
En efecto, el primer aventurero que intentó conquistar el Perú fue el vasco Pascual de Andagoya, quien en el período comprendido entre 1521 y 1523 viajó hacia el sur, intentando llegar al imperio de los Incas. Sin embargo, se detuvo en el río San Juan, en la actual costa pacífica colombiana. Pascual de Andagoya fue nombrado gobernador de San Juan y obtuvo varias noticias sobre el legendario país del Pirú, el cual, según algunos indígenas, se encontraba más al sur. Al regresar a Panamá, en 1523, divulgó la información recibida de los nativos, que causó en los colonos un ardiente deseo de organizar nuevas expediciones.
Ya en 1524, por lo tanto, la ciudad de Panamá se encontraba en el centro de un flujo de conquista muy importante. En aquel período eran sólo cinco las ciudades habitadas por los Europeos en el Nuevo Mundo: Santo Domingo, la primera ciudad fundada por los Europeos en todo el continente americano (1496); Veracruz (1519), fundada por Cortés en su avanzada hacia México; Ciudad de México (la Tenochtitlán de los Aztecas), donde residía Cortés y Panamá (1519), de donde se estaba organizando la conquista del Perú. (Santa María la Antigua del Darién tuvo una vida efímera, sólo de 1510 a 1524).
En 1524 Francisco Pizarro constituyó una sociedad con el sacerdote Hernando de Luque y con el aventurero Diego de Almagro y emprendió dos viajes de exploración (1524-1526) hacia el sur del litoral del Océano Pacífico, correspondiente a los actuales países de Colombia y Ecuador.
Luego de la conquista del Perú (1532-1533), Panamá se convirtió todavía más en un centro estratégico importantísimo, a través del cual pasaban los aventureros que se dirigían hacia el Perú (dirección sur) y regresaban los conquistadores con el quinto real (la cantidad de oro destinada a la Corona española, dirección norte).
Ya en 1541 la ciudad contaba con una población de 4000 habitantes (considerando a los indígenas y a los esclavos africanos). Las casas, construidas en piedra, eran ya una centena y se construyó una calle, de unos 80 kilómetros de longitud, para conectar a Panamá con el pueblo de Nombre de Dios, situado en la costa caribeña de Panamá, con el fin de posibilitar un flujo más ágil de viajeros y mercancías entre las dos orillas del istmo.
En el curso de los decenios posteriores, la ciudad se expandió más. Particularmente, a raíz de la explotación de la riquísima mina de plata de Potosí, a partir de 1550, el flujo de plata hacia España se incrementó notablemente. Panamá reforzó su rol de centro económico y de transportes (Hub).
Alrededor de 1570, las ciudades más grandes del Nuevo Mundo eran: Potosí (50.000 habitantes), La Ciudad de los Reyes (Lima, fundada en 1535), Panamá (1519), Santa Marta (1525), Cartagena de Indias (1533) y Veracruz (1519). Panamá, justamente por estar situada en el centro de los flujos comerciales y por ser el punto de partida hacia el Perú, se expandió todavía más.
En 1610 la ciudad disponía de varias calles pavimentadas y de una plaza principal; se alcanzaron los 5000 habitantes y se consolidó como la escala principal de la ruta hacia el Perú.
En 1644, cuando la población de Panamá alcanzaba los 8000 habitantes, hubo un gran incendio que destruyó aproximadamente ochenta casas y la catedral.
En 1671, cuando la población alcanzó los 15.000 habitantes, una nueva amenaza estaba devastar la ciudad, pues el pirata británico Henry Morgan la asaltó, viniendo de Nombre de Dios.
Los panameños no estaban en lo absoluto preparados para un ataque proveniente de los montes, ya que estaban acostumbrados a recibir asaltos desde el mar (los anteriores ejércitos de Hernando de Bochica y Pedro Alonso de Hinojosa tenían como objetivo impedir a las fuerzas realistas llegar al Perú durante la revuelta de Gonzalo Pizarro, en 1544).
Henry Morgan, que disponía de un ejército de unos 1400 hombres, se dedicó a saquear a Panamá durante aproximadamente un mes, del 28 de enero al 24 de febrero de 1671. Alrededor de 600 españoles y varios piratas británicos murieron durante la batalla.
Henry Morgan no logró robar todo el oro y la plata de Panamá porque el capitán general Juan Pérez de Guzmán ordenó la destrucción del depósito donde estaba localizada la pólvora para disparar, con el fin de provocar un incendio que destruyera toda la ciudad, generando confusión y permitiendo que algunos colonos escaparan en varias embarcaciones hacia el Ecuador, protegiendo, de esa manera, parte del tesoro.
En todo caso, Henry Morgan pudo retirarse con un botín de 175 mulas cargadas de oro y plata, además de cientos de prisioneros que fueron luego liberados por medio del pago de un rescate.
La ciudad fue reconstruida dos kilómetros al occidente, en el lugar que corresponde hoy al Casco Antiguo. Se decidió no reconstruir la vieja Panamá porque se consideró que aquel sitio era muy difícil de defender y además, se comprobó que el puerto no era ideal, ya que debía ser dragado continuamente.
En el transcurso de los siglos posteriores, la ciudad de Panamá volvió a ser el centro de los flujos comerciales y de transporte del continente americano. Las dos fechas claves de la expansión de Panamá fueron 1855 y 1914, que corresponden respectivamente a la construcción del Ferrocarril transístmico y a la apertura del canal de Panamá.

YURI LEVERATTO
Copyright 2010

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Fotos: Panamá la vieja (Copyrights Yuri Leveratto) 

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